Invertebrati: ambiente di vita e nutrizione

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Introduzione

La parola "Invertebrati", coniata alla fine del XVIII secolo dal naturalista e zoologo Jean-Baptiste de Lamarck, indica tutti gli animali sprovvisti di colonna vertebrale e che non sono in grado di svilupparla. Se diamo uno sguardo all'etimologia della parola, infatti, "invertebrati" proviene dal latino "vertebra", che si riferisce alle articolazioni in generale, e alle vertebre della colonna in particolare. La radice "verto" si riferisce a ruotare, articolare, e il prefisso "in-" sta ad indicare l'assenza di questa capacità. Ma vediamo di conoscere meglio gli invertebrati e di scoprire le caratteristiche del loro ambiente di vita e in cosa consiste la loro nutrizione.

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Occorrente

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Gli invertebrati costituiscono ben il 97% delle specie esistenti sul pianeta terra, parliamo quindi di una categoria davvero vastissima. Sono esclusi soltanto i rettili, gli anfibi, i pesci, i mammiferi e gli uccelli. Un tempo la parola "invertebrati" era utilizzata insieme a "vertebrati" come sottoregno del regno animale, ma attualmente non ha più un valore di classificazione ufficiale. In passato includeva infatti anche i protozoi, ormai classificati a parte. Attualmente, gli invertebrati sono classificati all'interno di ben 34 phyla fra i quali troviamo organismi molto elementari come Platelminti e spugne fino a quelli più complessi come molluschi e artropodi. Per cui sono molto diversi fra loro e vivono in moltissime condizioni ambientali. Alcuni di essi vengono scambiati per piante, vista la loro immobilità (ad esempio le spugne), mentre altri sono subito riconosciuti come animali (ad esempio gli insetti).

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Visto l'enorme numero di specie comprese all'interno degli invertebrati, non è possibile parlare di un unico ambiente di vita: le spugne abitano gli ambienti acquatici, dai fondali oceanici ai letti di alcuni fiumi; gli insetti popolano praticamente tutto il globo, dalle specie più diffuse negli ambienti tropicali a quelle che sono riuscite ad adattarsi ai climi rigidi. Tra l'altro, gli invertebrati popolano la terra dalle ere più remote, è quindi facile immaginare come il processo evolutivo li abbia portati in ogni angolo del globo. Le poche caratteristiche che accomunano gli invertebrati, a parte l'assenza di scheletro interno, è che sono eterotermi, ovvero la loro temperatura corporea dipende da quella esterna, e non posseggono una vera e propria bocca. Vediamo come funziona il loro processo di nutrizione.

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Possiamo dire che gli invertebrati posseggono più che altro una camera digestiva, con uno o due ingressi dall'esterno, con funzioni molto diverse in base alle varie specie e alla loro complessità. Le spugne, ad esempio, sono quasi del tutto organismi filtratori, ovvero risucchiano al loro interno particelle organiche sospese in acqua che, una volta digerite, vengono espulse come scarti. Ma anche all'interno della stessa famiglia delle spugne, troviamo qualche specie in grado di nutrirsi di piccoli crostacei e altri animali marini attraverso sistemi di cattura "a velcro" o a forma di uncino. Anche all'interno degli insetti, fra gli invertebrati più complessi, troviamo sistemi di nutrizione molto eterogenei, che variano addirittura da uno stadio all'altro di sviluppo di un esemplare. Alcuni insetti si nutrono di piante, altri di altri insetti o sono parassiti per altre specie animali, altri ancora sono onnivori. E non dimentichiamo i saprofagi, ovvero quegli insetti che si alimentano grazie alla materia organica vegetale e animale in decomposizione. Insomma il mondo degli invertebrati è affascinante quanto vasto e per conoscerli meglio è necessario approfondire di volta in volta le varie specie.

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